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Imperative Mood

Giving Commands, Advice, and Directions

The Imperative Mood in English:
The imperative mood is used to express commands. Normally, the speaker is addressing someone directly, but the actual pronoun "you" is omitted: "Give me your attention!" "Pay your bill!" "Don't listen to them!" "Dice and sauté an onion." The speaker may, on the other hand, sometimes use "you" either to indicate impatience with an addressee of lower status ("You stop that right now!" "You shut up!") or to suggest that the speaker is unable or unwilling to perform the action ("You do it!" "You try it!").

The Imperative Mood in German:
In German there are three forms, depending on which "you" you use: Sie, ihr, du.

  • In most formal interactions (in stores, giving directions to strangers, etc.) you will use the Sie form, which is easy: Gehen Sie um die Ecke! (Go around the corner!); Lesen Sie das Schild! (Read the sign!).
  • Note that formal commands retain the pronoun Sie, which follows immediately after the verb.
  • You would often use the word bitte for polite commands: Rufen Sie mich bitte morgen an! (Please call me in the morning.)

  • The informal plural (ihr) imperative addresses more that one person ("you all").
  • The verb is the same form as the regular indicative: Geht!, Lest!.
  • The pronoun ihr is dropped: Geht um die Ecke! Lest das Schild!

  • For now, the emphasis will be on the informal singular (du) imperative.
  • For most verbs, the -st is dropped from the du-form: Geh!, Komm!
  • Often an extra "e" can be added: Lerne Deutsch! (Learn German!) / Frage deinen Vater! (Ask your father!).
  • The pronoun du ist dropped: Geh um die Ecke! Nimm das Buch!
  • Exception: When the du-form has a vowel change from a --> ä or au --> äu. Du fährst nach Hause. (You are driving home.) / Fahr nach Hause! (Drive home!) Du läufst durch den Park (You are running through the park.) / Lauf durch den Park! (Run through the park!)
  • Strong verbs that change the stem vowel to "-i-" or "-ie-" retain that change in the "du"-imperative:
    • Vergiss das nicht! (Don't forget that!)
    • Hilf mir! (Help me!)
    • Gib mir das Geld! (Give me the money!)
    • Versprich mir, dass du nicht so viel trinkst! (Promise me that you won't drink so much.)
    • Iss nicht so schnell! (Don't eat so fast!)
    • Triff den Ball! (Hit the ball!)
    • Lies das mal vor! (Read that aloud.)
    • Sieh das mal an! (Take a look at that!)
  • If the stem of the verb ends with a d or a t, then an e is added on the end: Arbeite nicht so viel! (Don't work so much.) / Bade nicht jeden Morgen! (Do not bathe every morning!)
  • separable prefixes:
    • Hol mich rechtzeitig ab! (Pick me up on time!) (verb: abholen)
    • Hör zu! (Listen!) (verb: zuhören)

Tu das nicht! (Don't do that!)
Sag es lauter! (Say it louder!)
Schreib mir eine E-mail! (Write me an e-mail!)

Übung 3-7a: Liebe Abby -- complaints/advice: A letter to the advice columnist. You assume the role of the columnist and tell the writer what to do. Work with a partner.

Liebe Abby,
Ich habe oft Kopfschmerzen1. Ich habe kein Geld. Ich habe morgens Hunger. Ich habe immer Durst. Ich bin müde. Mein Radio ist kaputt. Ich komme ohne mein Buch zur Klasse. Ich bin zu dick2. Ich spiele schlecht Tennis. Meine Freunde mögen mich nicht. Meine Schulnoten (grades) sind schlecht.

Was soll ich tun? (What should I do?)

Liebe Brummbärin:

  1. Nimm Aspirin!

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Dein, Abby

essen Sie esst iss essen lernen Sie lernt lerne lernen3
nehmen Sie nehmt nimm nehmen gehen Sie geht geh gehen
arbeiten Sie arbeitet arbeite arbeiten spielen Sie spielt spiel spielen
kaufen Sie kauft kauf kaufen trinken Sie trinkt trink trinken
seien Sie seid sei sein vergessen Sie vergesst vergiss vergessen4

1die Kopfschmerzen (always plural): headache or headaches [RETURN TO TEXT]
2zu dick: too fat [RETURN TO TEXT]
3lernen: to learn and to study [RETURN TO TEXT]
4vergessen: to forget [RETURN TO TEXT]

"Flavoring Particles"

German adds small words to express various kinds of emphasis. In English one uses such words far less often, relying rather more on intonation. For example, the word denn is often added to questions: Was macht er denn? Wo wohnt sie denn? (What is he doing? Where does she live?).
Imperatives often add the word doch or doch mal. The difference between Komm zur Party! and Dann komm doch mal zur Party! could be expressed as neutral "Come to the party!" as opposed to "Well then come to the party already!"

Übung 3-7b: Einladung zur Party. Möchte und Du-Imperativ und Verben mit trennbaren Präfixen (möchte = would like to).
Jan und Katrin wollen (want) eine Party machen. Jan sagt, was er dafür (for that) machen möchte und Katrin sagt ihm: "Mach das doch mal!"

möchte is a modal verb, like können, which is why the infinitives of the statements with möchte are at the end of the sentence.

Four verbs are included in this exercise that are separable-prefix verbs: anrufen (to call someone on the telephone), einladen (to invite), aufräumen (to tidy up), and mitbringen (to bring along), and in the example mitkommen (to come along). See the example for the pattern for imperatives with separable-prefix verbs.


Übung 3-7c: Video on Imperative: This video prepares the in-class activities and the tasks in the test and final:
Video on Imperatives

Übung 3-7d: Wiederholung Possessivadjektive. Use the possessive adjective that corresponds to the subject of the sentence.

  1. Wir besuchen ___________________ Onkel (m) am Samstag.

  2. Wie findet ihr _________________ neues Haus (n)?

  3. Suchst du _______________ Katze (f)?

  4. Meine Schwester isst _________________ Kirschen (pl) nicht.

  5. Frau Meier, trinken Sie _______________ Wein (m) jetzt (now) oder später (later)?

  6. Ich bringe ___________________ Hund (m) zum Tierarzt.

  7. Peter und Anna brauchen __________________ Auto (n) für ______________ Urlaub (vacation, m).

  8. Das Kind liebt _________________ Mutter (f).

  9. Du hörst ___________________ Musik (f) zu laut.

  10. Was liest Ute für ________________ Seminar (n)?

  11. Kinder! Trinkt _________________ Orangensaft (m)!